MJF- και το ταξίδι με το τσάι

Γεννημένος το 1930 στο χωριό Pallansena στη Νοτιοδυτική Σρι Λάνκα, ο Merrill J. Fernando κατάγεται από αγροτική, μεσαία τάξη. Μετά από τις αρχικές σπουδές του στο Κολέγιο Maris Stella στο Νεγκόμπο, μετακόμισε στην πρωτεύουσα Κολόμπο, αναζητώντας καλύτερες προοπτικές. Ήθελε να γίνει δοκιμαστής τσαγιού, ένα κλειστό επάγγελμα που οι βρετανικής καταγωγής ομογενείς «περιφρουρούσαν καλά». Ο Merrill είχε την τύχη να επιλεγεί και να ενταχθεί στην πρώτη παρτίδα των Ceylonese (η Σρι Λάνκα ονομαζόταν τότε Κεϋλάνη), και να εκπαιδευτεί στο τσάι, στον τόπο που ήταν τότε η «Μέκκα» του τσαγιού – το Mincing Lane του Λονδίνου.

Ενώ βρισκόταν στο  Mincing Lane ο Merrill παρατήρησε τις δυσλειτουργικές πτυχές της βιομηχανίας στην οποία η χώρα του βασιζόταν σε μεγάλο βαθμό, και η οποία έγινε αντικείμενο εκμετάλλευσης από τις μεγάλες πολυεθνικές εταιρείες. Το τσάι, ένα  προϊόν που επιλεγόταν και κοβόταν στο χέρι σύμφωνα με μια παραδοσιακή και καλλιτεχνική διαδικασία στη Σρι Λάνκα, τώρα ήταν αντικείμενο εμπορικής εκμετάλλευσης και χρησιμοποιούταν ως πρώτη ύλη στην Ευρώπη, όπου η κυρίως αξία του αναγόταν στο branding και την εμπορική συσκευασία.

Επιπλέον αυτό σήμαινε ότι ο παραγωγός λάμβανε ένα μικρό κλάσμα των κερδών από την πώληση του τσαγιού, ενώ οι μεσάζοντες – κυρίως μια ομάδα από μεγάλες επιχειρήσεις – επωφελείτο δυσανάλογα. Η αντιμετώπιση αυτής της ανισότητας ήταν ο λόγος που οδήγησε την προσπάθεια του Merrill από την ηλικία των 20 ετών και για περισσότερο από μισό αιώνα. Ίδρυσε την Dilmah- τη μάρκα του – και έγινε ο πρώτος παραγωγός που  του ανήκει η μάρκα του τσαγιού του – μετά από 38 χρόνια προσπάθειας κατάφερε να υπερασπιστεί την Ακεραιότητα, την Ποιότητα, τη Φρεσκάδα, την Αυθεντικότητα και την Ηθική στο τσάι.

Η μικροσκοπική αρχικά εταιρία τσαγιού που ο Merrill δημιούργησε το 1988, για να αλλάξει την εκμετάλλευση των καλλιεργειών της χώρας του από τις μεγάλες επιχειρήσεις, έχει σήμερα εξελιχθεί σε μία από τις 10 πρώτες εταιρίες τσαγιού στον κόσμο. Ωστόσο, όπως λέει ο Merrill, η Dilmah του θα είναι πάντα μία μικρή, οικογενειακή μάρκα επειδή αντιπροσωπεύει την ακεραιότητα, και γιατί το τσάι απαιτεί ποιότητα, αφοσίωση και πάθος. Αυτές δεν είναι αξίες που μπορούν να επεκταθούν στη μαζική αγορά.

Ο Merrill Ι. Fernando ένωσε το πάθος του για το τσάι με τους γιους του, Μalik και Dilhan, από των οποίων τα ονόματα δημιουργήθηκε η Dilmah . Μαζί πραγματοποίησαν το στόχο του Merrill να φέρει πίσω το ποιοτικό τσάι, με παράδοση, ηθική, και όλα τα οφέλη για την υγεία που έχει το φρέσκο ​​τσάι.

Η ιστορία του Merrill J. Fernando είναι αξιόλογη γιατί καταδικάζει την εκμετάλλευση που χαρακτηρίζει συχνά τις μάρκες που ελέγχονται από τις μεγάλες εταιρείες. Καταδεικνύει, επίσης, τη δύναμη του δίκαιου εμπορίου που στηρίζει την ανάπτυξη λιγότερο ανεπτυγμένων χωρών και την απομάκρυνση  τους από τη φτώχεια. Η αγάπη του Merrill για το τσάι, τον οδήγησε να καινοτομήσει σε τρεις πολύ σημαντικούς τομείς – ξεκίνησε ως ο  πρώτος παραγωγός ιδιόκτητης μάρκας τσαγιού το 1988, και με την επιθυμία του να προσφέρει αυθεντικότητα πρωτοπόρησε με την έννοια της μοναδικής προέλευσης τσαγιού, της συσκευασίας φρέσκου τσαγιού, στην πηγή(τόπο περισυλλογής του). Αυτές οι πρωτοβουλίες δεν ήταν εύκολος αγώνας  για τον Merrill αφού τον έφερε σε ρήξεις με εταιρίες κατά πολύ μεγαλύτερες από τη Dilmah, αλλά και σε σύγκρουση με τους συμπατριώτες του και την κυβέρνηση της χώρας του, οι οποίοι δεν συμμερίζονται την πεποίθησή του ότι το τσάι θα μπορούσε να συσκευάζεται και να αποστέλλεται απευθείας από τους ίδιους τους καλλιεργητές.